11 avril 2021

Le Minnesota libère un homme condamné à perpétuité pour la mort d’un enfant en 2002

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BAYPORT (Minnesota) – Le comité des grâces du Minnesota a libéré mardi un homme noir qui avait été envoyé en prison à vie alors qu’il était adolescent, dans une affaire de meurtre très médiatisée qui a soulevé des questions sur l’intégrité du système de justice pénale qui l’avait mis en prison.

L’affaire de Myon Burrell a fait la une des journaux au début de l’année après que l’Associated Press et l’American Public Media aient découvert de nouvelles preuves et de sérieuses failles dans l’enquête de police sur le meurtre en 2002 d’une jeune fille de 11 ans qui avait été touchée par une balle perdue alors qu’elle faisait ses devoirs à la table de sa salle à manger.

Burrell est sorti d’une prison d’État quelques heures après que le conseil des grâces du Minnesota ait voté la commutation de sa peine à 20 ans, les deux années restantes devant être purgées en liberté surveillée. Plusieurs partisans s’étaient rassemblés pour le saluer.

Burrell, qui avait 16 ans lorsqu’il a été condamné, est devenu émotif après le vote, a mis la main sur sa tête et a dit : “Merci, merci. Je vous en suis reconnaissant”.

Burrell avait demandé au conseil d’administration une grâce et une commutation de peine pour la période déjà purgée. Il a déclaré que la demande n’était “en aucune façon, ni sous aucune forme, je n’essaye de minimiser la tragédie de la perte de” Tysha Edwards. “Je me présente devant vous, un homme de 34 ans qui a passé plus de la moitié de sa vie en prison pour un crime que je n’ai pas commis.”

Il a dit qu’il ne savait pas ce qui se passait lorsqu’il a été condamné. Il a dit qu’il s’était converti à l’Islam et était devenu un leader religieux dans la prison.

“J’ai essayé de tirer le meilleur parti de ma situation”, a-t-il dit. “J’ai commencé à entrer et à extraire des médicaments du poison. Les épreuves et les tribulations que je traversais, j’ai essayé d’en tirer quelque chose”.

Sa demande était accompagnée de témoignages de dirigeants communautaires et de lettres de jeunes hommes en prison, qui témoignaient de sa forte personnalité et de son sens moral derrière les barreaux.

“J’ai simplement essayé d’être le meilleur être humain possible dans l’espoir qu’un jour, on me donne la possibilité de rentrer chez moi et de vivre une vie de membre productif de la société”, a déclaré M. Burrell lors d’une vidéoconférence à l’intérieur de la prison.

Jimmie Edwards III, le frère de Tyesha, a déclaré à l’AP que sa famille et lui-même étaient mécontents de cette décision. Il a déclaré que le système judiciaire avait laissé tomber sa famille, et que la couverture médiatique et le soutien à la libération de Burrell éclipsent la mort de sa sœur.

“Elle n’a jamais pu aller à son bal de fin d’année. Elle n’a jamais pu aller à l’université. Elle n’a jamais pu aller au collège ou au lycée”, a-t-il déclaré. “Sa vie lui a été enlevée à 11 ans. Qui est la victime ?”

Le gouverneur Tim Walz, membre du conseil, a recommandé la commutation de la peine, en disant que la science a trouvé et que la Cour suprême des États-Unis a décidé que l’esprit des adolescents fonctionne différemment de celui des adultes, et qu’une peine de prison à vie pour un adolescent est trop extrême.

“Bien que ce conseil ne soit pas un enquêteur, il a le pouvoir de déterminer quand la justice est rendue par le pouvoir de clémence et de miséricorde”, a déclaré M. Walz, ajoutant : “Nous ne pouvons pas fermer les yeux sur les développements de la science et du droit lorsque nous examinons cette affaire.”

La semaine dernière, un panel indépendant d’experts juridiques nationaux a également recommandé la libération immédiate de Burrell après avoir examiné les faits et toutes les preuves disponibles.

Burrell a été condamné pour le meurtre de Tyesha, une élève noire de sixième année qui a reçu une balle en plein cœur dans la maison familiale du sud de Minneapolis. Il a toujours clamé son innocence, et un autre homme a avoué être le tireur.

Walz s’est adressé à la famille Edwards pendant l’audience, en disant “Nous ne sommes pas ici pour revivre le crime commis contre votre famille qui a emmené votre fille. Il n’y a rien que je puisse faire pour soulager votre douleur, et elle ne sera pas améliorée. Mais nous devons agir aujourd’hui pour reconnaître que la loi dans ce domaine a changé. La justice n’est pas rendue en incarcérant un enfant toute sa vie pour une erreur horrible commise il y a de nombreuses années”.

La sénatrice Amy Klobuchar, qui était le principal procureur de la ville au moment du meurtre, a utilisé la condamnation de Burrell tout au long de sa carrière politique pour vanter ses mérites en matière de lutte contre la criminalité. Elle l’a de nouveau évoquée l’année dernière sur la scène du débat des primaires présidentielles démocrates.

L’enquête de l’AP, qui a duré un an, a montré qu’il n’y avait pas de preuves tangibles – pas d’arme à feu, d’ADN ou d’empreintes digitales – reliant Burrell à la fusillade. Entre autres choses, la police n’a pas récupéré la vidéo de surveillance d’un magasin du coin, ce qui, selon Burrell, aurait pu l’innocenter. Et la vidéo montrait l’inspecteur principal de la criminelle offrant à un homme en garde à vue 500 dollars pour le nom de Burrell, même s’il ne s’agissait que de ouï-dire.

Les co-accusés de Burrell ont déclaré que l’adolescent n’était pas sur les lieux ce jour-là.

Klobuchar a publié une déclaration disant que la commission avait pris la bonne décision. Elle a également demandé à une unité de révision des condamnations de continuer à enquêter sur les faits.

De nouvelles questions sur l’affaire Burrell ont fait surface juste avant que Minneapolis ne soit placée sous les feux des projecteurs nationaux, après qu’un policier ait tenu son genou contre le cou de George Floyd à l’extérieur d’une épicerie, alors que Floyd était essoufflé. C’était le même magasin Cup Foods qui, selon Burrell, aurait pu lui fournir son alibi si les bandes de surveillance avaient été retirées.

La mort de Floyd a déclenché des protestations contre l’injustice raciale et a relancé certaines pratiques de maintien de l’ordre des années 1990 et du début des années 2000, lorsque le durcissement des mesures de police et des peines a conduit aux taux de détention provisoire les plus élevés de l’histoire du pays. Ces incarcérations ont frappé le plus durement les communautés noires et brunes.

Sous la pression de l’opinion publique après le rapport de l’AP, Mme Klobuchar a apporté son soutien à la création du panel indépendant, affirmant qu’il était tout aussi important de protéger les innocents que de punir les coupables. Dans son rapport, le panel a fait part de ses préoccupations concernant l’enquête de police qui reflétait bon nombre de celles découvertes par l’AP.

Le rapport du panel a déclaré que les officiers ont souffert d’une “vision étroite” en poursuivant Burrell en tant que suspect, en se concentrant sur les preuves qui soutiennent leur théorie de la culpabilité et en ignorant ce qui aurait pu l’aider. Les officiers se sont largement appuyés sur un seul témoin oculaire, qui a offert des récits contradictoires, ainsi que sur des informateurs en prison, qui ont généreusement bénéficié de leur témoignage.

Deux des informateurs se sont rétractés depuis. L’un d’entre eux a vu sa peine de 16 ans de prison réduite à trois ans. Un autre a déclaré qu’il coopérait avec la police dans 14 autres affaires.

Le panel a déclaré qu’il ne voyait pas l’utilité de garder Burrell enfermé. Il a souligné son âge au moment du crime, a déclaré qu’il n’avait pas d’antécédents et qu’il s’était bien comporté derrière les barreaux. Il a également cité des décisions de la Cour suprême des États-Unis de ces dernières années qui ont plaidé contre des peines trop sévères pour les mineurs parce que leur cerveau et leurs capacités de décision ne sont pas pleinement développés.

“En examinant la peine, nous avons pris profondément conscience de l’évolution de notre nation dans la manière dont nous considérons les mineurs qui s’immiscent dans le système de justice pénale”, a écrit Mark Osler, qui a présidé le panel, dans le Minneapolis Star Tribune le week-end dernier.

Burrell a été emprisonné à une époque “marquée par une campagne de peur à caractère racial à propos de jeunes “super-prédateurs” qui seraient violents toute leur vie”, a écrit Osler.

Edwards III, le frère de Tyesha, a déclaré que la nouvelle de la libération de Burrell est particulièrement dure après la mort de sa mère l’année dernière.

“Quand elle a perdu notre soeur, cela l’a emportée. Elle n’a jamais pu s’en remettre”, a-t-il dit à propos de sa mère. “Je suis heureux que ma mère ne soit pas là pour assister à cela, car cela lui briserait le cœur.”

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